El maravilloso viaje al abismo del buque Falkor

La expedición del barco Falkor exploró las aguas del Pacífico durante más de un mes: esto es lo que los investigadores observaron en las profundidades.

Un pulpo de cristal (Vitreledonella richardi), uno de los maravillosos animales de aguas profundas que encontró el barco Falkor.

Un pulpo de cristal (Vitreledonella richardi), uno de los maravillosos animales de aguas profundas que encontró el barco Falkor. Logan Mock / Schmidt Marine Institute

Treinta y cuatro días en el mar, 21 inmersiones para un total de 182 horas de exploración, el mapeo completo en alta definición de más de 30.000 kilómetros cuadrados de fondo marino. Estos son los números de la última expedición del buque de investigación Falkor, propiedad del Instituto Oceánico Schimdt, que finalizó hace unos días, y en el que la tripulación de la embarcación documentó, con imágenes y videos, la vida submarina en el abismo alrededor del archipiélago de las Islas Fénix, en el Pacífico.

La increíble vida del abismo. La expedición, que gracias al submarino SuBastian superó los 2.000m de profundidad, se inició en junio con el objetivo de cartografiar el territorio en torno a nueve montañas submarinas que se ubican en los alrededores del archipiélago, y regresó con un tesoro de audiovisuales que documentan la vida en esos abismos.

Parte de la República de Kiribati, un estado insular en el Pacífico central que se independizó del Reino Unido desde 1979, las Islas Fénix están formadas por ocho atolones, que cubren un total de solo 28 km2. Casi completamente deshabitadas (alrededor de veinte personas viven solo en la isla de Cantón), estas islas y el océano circundante también son un área protegida, una de las más grandes del mundo. Es en estas áreas remotas donde Falkor (aquí si quieres puedes monitorear su estado en tiempo real), realizó su expedición: es la segunda vez para el buque de investigación, que ya había iniciado operaciones de mapeo en 2017.

Corales, esponjas, microbios. Propiedad del Instituto Schmidt pero concedida gratuitamente a las instituciones de investigación que solicitaran su uso, el Falkor albergaba un equipo que incluía a investigadores de la Universidad de Boston y la Universidad de Boston. Institución Oceanográfica Woods Hole. Durante la expedición, el equipo no solo exploró y cartografió el lecho marino, y filmó cientos de horas de material de video, sino que también realizó experimentos con los especímenes observados, por ejemplo, estudiando la reacción de los corales y esponjas a ciertos microbios. A continuación, encontrará algunas de las fotos y videos más hermosos capturados por el «autor», el ROV (vehículo operado de forma remota, esencialmente un robot de exploración controlado a distancia) SuBastian.

Coral rosa

Un coral rosado del género Hemicorallium amplía su rango para capturar los nutrientes transportados por las corrientes oceánicas. El área protegida de las Islas Fénix alberga alrededor de 120 especies de coral, distribuidas en dos arrecifes de coral diferentes. © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

Coralivoria

Una foto tomada durante la primera inmersión del ROV SuBastian, en la que vemos un ejemplo de coralivoria, un ejemplo de un animal que se alimenta de corales, uno de los fenómenos que la expedición se propuso investigar. Estamos a una profundidad de 2004m, y una estrella de mar del género Evoplosoma se alimenta de un coral del género Corallium: estos animales se alimentan del moco que secretan los corales, pero también de sus tejidos y, en casos extremos, de su esqueleto. © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

Primnoidae

El coral en primer plano pertenece a la familia Primnoidae (cuyos representantes también se encuentran en nuestros mares). En su «arbusto» se ven una serie de ofiuroides o estrellas serpentinas, que utilizan el coral como base mientras captan los nutrientes que transportan las corrientes oceánicas. Los dos corales del fondo pertenecen al género Iridogorgia (el de la derecha) y a la familia Isididae (el de la izquierda). © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

Coral sin nombre

Este coral, muy poco observado en estas aguas, aún no tiene nombre, porque los investigadores están convencidos de que se trata de una nueva especie. El color blanco se debe a una combinación de dos factores: el grosor del tejido y la composición de las estructuras de soporte (escleritas) del exoesqueleto, que están hechas de carbonato cálcico. © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

Metalagorgia

Un coral del género Metalagorgia y una estrella serpentina enrollada alrededor de sus ramas. También se ve lo que los científicos creen que podría ser un saco que contiene huevos. © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

Falkor

El buque de investigación Falkor, propiedad del Schmidt Ocean Institute, fundado en 2009 por el ex director ejecutivo de Google Eric Schmidt junto con su esposa Wendy, y dedicado a la investigación oceanográfica. © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

Subaastiano

El ROV SuBastian se baja al océano para la primera de sus inmersiones, durante la cual alcanzará una profundidad de 2200 m. © Logan Mock / Instituto Marino Schmidt

En este vídeo, un raro ejemplar de Vitreledonella richardi, el «pulpo de cristal»: es un animal gelatinoso y casi completamente incoloro. Las únicas partes del cuerpo que no son transparentes son el nervio óptico, el sistema digestivo y algunas células que usa para camuflarse y que se llaman cromatóforos (estos son los puntos amarillos que ves en el video). El pulpo de cristal puede alcanzar los 45 cm de longitud.

Dos decápodos de la familia Galatheidae inmortalizados sobre un coral de la familia Primnoidae. Durante las inmersiones, el ROV de SuBastian pudo observar comportamientos únicos, por ejemplo, cangrejos que se roban la comida entre sí (a diferencia de los del video, que conviven sin problemas).

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