¿Cuántos pájaros hay en la Tierra?

Un estudio estimó la cantidad de aves en el planeta en la actualidad: un experimento de ciencia ciudadana y una herramienta para proteger especies en peligro de extinción.

pájaros en vuelo (© jakkajee / Shutterstock)

Las aves que habitan la Tierra hoy en día son alrededor de 50 mil millones, lo que significa más o menos seis individuos por cada ser humano. Este número puede parecer sorprendentemente bajo, en comparación con nuestra percepción común, pero también muy difícil de calcular y el resultado de un largo trabajo y cálculos complicados llevados a cabo por un grupo de investigadores de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sydney, Australia.

Saber cuántas aves pueblan nuestro planeta es mucho más que una interesante curiosidad estadística. Es importante comprender los ecosistemas, su evolución, las especies en peligro de extinción y cómo protegerlas. Pero también sirve para estudiar de manera más general cómo funciona la naturaleza.

Muchos, pocos, muy pocos. los estudio, publicado en PNAS, destaca y cuantifica un fenómeno que los ornitólogos ya conocen: hay algunas especies, unas pocas, que tienen poblaciones muy abundantes. Luego se reduce el número de ejemplares, hasta un gran número de especies con unos pocos ejemplares y algunos que cuentan muy pocos, incluso unos pocos cientos. Por ejemplo, mil millones y 600 millones de gorriones comunes (Passer domesticus), mil millones y 300 millones de estorninos europeos (Sturnus vulgaris) y más de mil millones de gaviotas (Larus delawarensis) y golondrinas comunes (Hirundo) vuelan en el cielo. Rustica): cuatro especies, que son las más pobladas del mundo, representan por sí solas más de 5 mil millones de aves, una de cada diez de toda la fauna aviar.

Planeta desconocido. Un buen porcentaje, si se tiene en cuenta que las especies encuestadas por el estudio australiano son 9.700 y que se estima que representan el 92% del total. Incluso para las aves, de hecho, los científicos saben que lo que sabemos no representa todo lo que existe en nuestro planeta y eso todavía se nos escapa. De hecho, existe incertidumbre no solo sobre el número de aves (otro trabajo científico, publicado hace más de veinte años, fijó la cifra entre 200 y 400 mil millones, lejos de la nueva estimación) sino también sobre el número de especies de aves existentes: Un estudio de 2016 planteó la hipótesis de que el número de especies estaba entre 15 y 20 mil.

¿Para qué sirve? El trabajo de los ornitólogos australianos ha sido enorme. Para llegar a la cifra de 50 mil millones, se basaron en muchas fuentes diferentes y en las observaciones de muchos observadores de aves a través de un uso generalizado de ciencia ciudadana. Los autores no ocultan los riesgos de errores. Por ejemplo, las aves más comunes pueden pasarse por alto porque se consideran menos interesantes, mientras que algunas pueden ser tan raras como para pasarlas por alto. Por otro lado, creen que el método utilizado puede ser replicado y, por lo tanto, su estimación solo puede ser la primera de una serie. Y esto podría ayudar a comprender la biodiversidad de diferentes áreas del planeta, cómo evoluciona la situación, qué especies pueden estar en peligro o en riesgo de estarlo.

Y luego, la esperanza es también ayudar a resolver lo que se considera un gran misterio, para el que aún no hay explicaciones convincentes: por qué algunas especies se vuelven tan abundantes y otras no.

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